REVIEW OF DVORAK&SUK RECORDING IN FANFARE

Fanfare Review of Eldbjørg Hemsing’s second solo album release

“…flawless intonation, a lovely tone, and, in the bargain, magical phrasing. The finest musicians possess both a keen, unique musical insight, and the technical ability to communicate those insights to their audiences. Hemsing is such an artist. And throughout, Hemsing plays with a true sense of joy that is irresistible… If you are looking for a superb version of the Dvořák Violin Concerto in first-rate sound, the new Hemsing BIS issue gets my unqualified recommendation… This new BIS recording by Eldbørg Hemsing documents the work of a major artist.”

Ken Meltzer | Fanfare | 2 August 2018

Earlier this year (Issue 41:6, July/August 2018), my Fanfare colleagues Colin Clarke and Jerry Dubins offered the highest praise for a debut disc on the BIS label, featuring Norwegian violinist Eldbørg Hemsing performing the Shostakovich Concerto No. 1, and the Concerto in G, op. 25 by Hjalmar Borgström. Now it is my turn to do the same for Ms. Hemsing’s subsequent release, a pairing of the Dvořák Violin Concerto with two works by his pupil and son-in-law, Czech composer Josef Suk, the Fantasy in G minor, and Liebeslied, op. 7, no. 1.

To be sure, the recorded competition in the Dvořák Concerto is strong. My favorites are a 1950s EMI version with Nathan Milstein, the Pittsburgh Symphony Orchestra, and William Steinberg, and an early-1960s Supraphon disc with Josef Suk (the composer’s namesake and grandson) as soloist, and Karel Ančerlleading the Czech Philharmonic. Hemsing’s new version belongs in that august company. After appearing as soloist in the January 1, 1879 world premiere of the Brahms Violin Concerto, Joseph Joachim requested Dvořák to write a similar work for him. Joachim did not ultimately perform the premiere of the Dvořák Violin Concerto (that honor went to the distinguished Czech violinist František Ondříček). Nevertheless, Joachim worked closely with Dvořák in the creation of the Violin Concerto, with the expectation that it would serve as a showcase for his talents. Of course, Joachim was one of the greatest violinists of the 19thcentury, and the Dvořák Concerto demands a virtuoso of the highest order. Hemsing is more than equal to all of the challenges. Throughout, the soloist is often called upon to play mercilessly exposed passages in the highest reaches of the instrument. Hemsing dispatches these episodes with flawless intonation, a lovely tone, and, in the bargain, magical phrasing. Much the same may be said about all of the virtuoso sections of the work. I don’t think the adjective “breathtaking” to describe Hemsing’s playing is at all hyperbolic. But focusing upon isolated passages in Hemsing’s interpretation risks not doing it justice. To me, the most compelling aspect of Hemsing’s account of the Dvořák Concerto may be found in her grasp of the work’s overall architecture. Throughout, I had the distinct impression that the soloist was approaching each portion with the intent of seamlessly connecting it to what follows. The finest musicians possess both a keen, unique musical insight, and the technical ability to communicate those insights to their audiences. Hemsing is such an artist. And throughout, Hemsing plays with a true sense of joy that is irresistible. While I don’t think that the Antwerp Symphony Orchestra, under the direction of Alan Buribayev, equals the tonal richness and vibrant playing of Pittsburgh/Steinberg and Czech Philharmonic/Ančerl, their contribution is of a high level. And the gorgeous recorded sound on the new BIS release offers a far more realistic and thrilling sonic picture than that offered by the prior recordings I mentioned, each well more than a half-century old. If you are looking for a superb version of the Dvořák Violin Concerto in first-rate sound, the new Hemsing BIS issue gets my unqualified recommendation.

In her first BIS recording, Eldbørg Hemsing made a conscious decision to pair a highly-familiar work (Shostakovich 1) with one that has languished in obscurity (Borgström G Major). Hemsing follows a similar approach in the new release, although both Josef Suk and his Fantasia in G minor are both far better known than the Borgström Concerto. Indeed, the Suk Fantasia has frequently appeared as a disc companion to the Dvořák Concerto. Suk was a highly accomplished composer (and for that matter, violinist), who was capable of individual, expressive, and emotionally powerful music (his Asrael Symphony, for example). The Suk Fantasy strikes me as a rather episodic work, but one containing many attractive episodes that certainly afford the soloist the opportunity to display both technical and interpretive prowess. It’s not surprising that Hemsing plays this work superbly as well. But here, I think that the intensity Ančerl and the Czech Philharmonic bring to their 1965 recording with the wonderful Suk (the younger) make a better overall case for the piece.

The BIS recording concludes with Stephan Koncz’s transcription for violin and orchestra of Suk’s Liebeslied, from his Six Piano Pieces, op. 7. It’s a lovely, romantic work that Hemsing plays with great affection.

The booklet includes brief commentary from Hemsing, an essay on the works by Philip Borg-Wheeler, and artist bios (in English, German, and French). Thisnew BIS recording by Eldbørg Hemsing documents the work of a major artist. If you are at all interested in hearing her, and/or are in the market for recordings of the featured works, please do not hesitate. Very highly recommended.

DEBUT CD REVIEW IN KLASSIK HEUTE

Credits: Photography by Nikolaj Lund

“9/10 Stars – Eldbjørg Hemsing succeeds with a convincing debut which makes curious for further releases of this young artist.”

Norbert Florian Schuck | Klassik Heute | 18th May 2018

Es ist immer wieder erfreulich, wenn junge Interpreten ihr CD-Debüt dazu nutzen, Werke zu präsentieren, die man nicht alle Tage zu hören bekommt. So hat sich die norwegische Geigerin Eldbjørg Hemsing entschieden, ihre erste Aufnahme als Konzertsolistin mit dem 1914 uraufgeführten Violinkonzert ihres Landsmannes Hjalmar Borgström zu eröffnen.

Im Beiheft erfährt man, dass Borgström – er schrieb seinen Namen demonstrativ mit ö statt ø – sich für die zeitgenössische deutsche Musik stark machte und bei Edvard Grieg, der ihm Desinteresse an norwegischer Nationalidiomatik vorwarf, auf Unverständnis stieß. Nun rekurriert Borgströms Konzert tatsächlich nicht offensiv auf Volksmusiktopoi, doch klingt das Werk weder nach Wagner, noch nach Brahms, und schon gar nicht nach Strauss oder Reger. Stattdessen hört man deutlich, dass Borgström ein Generationsgenosse Halvorsens und Sindings ist. Mittels einer reichen Klangfarbenpalette – immer wieder begegnen interessante Instrumentationseinfälle – entfaltet der Komponist unter weitgehendem Verzicht auf handwerkliche Kunststücke schlichte, gesangliche Melodien, aus deren Wendungen man, Grieg zum Trotz, durchaus auf einen Skandinavier schließen kann. Für das Soloinstrument ist das Konzert anspruchs- und wirkungsvoll geschrieben, ohne ein Virtuosenstück zu sein. Sein introvertierter Charakter zeigt sich nicht zuletzt darin, dass sowohl der Kopfsatz, als auch das Finale, die beide nur mäßig schnell sind, leise enden. Die Interpretation, die ihm durch Eldbjørg Hemsing und die Wiener Symphoniker unter Olari Elts zuteil wird, dürfe sich gut dazu eignen, dem schönen Werk Freunde zu gewinnen. Der kantable Gestus des Stückes kommt Hemsing offenbar entgegen. Sie besitzt ein sicheres Gespür für die abwechslungsreiche Gestaltung wie für die Verknüpfung der einzelnen Phrasen, so dass in ihren Händen die Musik stets in angenehmem Fluss bleibt. Vom Vibrato macht sie dabei reichlichen, aber nicht übermäßigen Gebrauch.

Über ihren Lehrer Boris Kuschnir ist Eldbjørg Hemsing Enkelschülerin David Oistrachs. So verwundert es nicht, dass sie sich dem Oistrach gewidmeten Violinkonzert Nr. 1 von Dmitrij Schostakowitsch besonders verbunden fühlt und dieses als zweites Stück auf der CD erscheint. Auch dem von Borgströms Idiom sehr verschiedenen Stil Schostakowitschs erweist sie sich als vollauf gewachsen. Namentlich zeigt sich dies in den raschen Sätzen des Werkes, in denen die Vorzüge ihres Spiels auch bei forscherer Artikulation deutlich werden.

Olari Elts lässt die Wiener Symphoniker in beiden Violinkonzerten als verlässlichen Partner agieren, dessen Spiel mit dem der Solistin trefflich harmoniert. Auch er ist ein Musiker, der es versteht, die einzelnen Klänge in große Bögen einzubetten. Hervorheben möchte ich diesbezüglich den Beginn der Passacaglia im Schostakowitsch-Konzert, der übrigens – wie auch der Anfang des Borgström-Konzerts – zeigt, dass die Wiener Symphoniker über einen ausgezeichneten Pauker verfügen.

Das Klangbild der Aufnahme hält weitgehend mit der Qualität der Darbietungen Schritt. Das Verhältnis von Soloinstrument und Orchester ist insgesamt ausgewogen, was allerdings auch den Kompositionen zuzuschreiben ist: Aller stilistischen Unterschiede ungeachtet eint Borgström und Schostakowitsch ihre Vorliebe zu durchsichtiger Instrumentation mit prägnanten Klangmischungen, so dass selbst bei deutlicher Fokussierung der Aufnahme auf das Soloinstrument – wie hier geschehen – die orchestralen Effekte nicht an Wirkung einbüßen. Einzig in der fugierten Durchführung von Schostakowitschs Scherzo tritt die Violine etwas zu deutlich hervor. Hier wäre eine stärkere Akzentuierung der jeweils themenführenden Instrumente wünschenswert gewesen. Den insgesamt sehr guten Eindruck, den die CD hinterlässt, schmälert dies jedoch kaum. Eldbjørg Hemsing ist ein überzeugendes Debüt gelungen, auf weitere Veröffentlichungen der jungen Künstlerin darf man neugierig sein.

FORTE FEATURE FILM WITH ELDBJØRG HEMSING

“Forte” is the new feature film from David Donnelly(“Maestro“) on three strong, utmost remarkable and ouststanding women who are achieving unlikely success in classical music: Norwegian violinist Eldbjørg Hemsing, Argentinian composer and conductor Lucía Caruso and Russian-born violinist Tatiana Berman from the United States.

Story: Forte is the international story of three women who are challenging industry norms by making their own rules in a musical genre steeped in tradition. A young Norwegian soloist champions a rare, self-discovered composition and risks a promising career to bring it to life. A small-town girl, born and raised in the Russian Arctic, gives up an executive position at a top artist management corporation to create her own international maverick agency. An Argentinian composer gets the opportunity of a lifetime. And a cultural entrepreneur and mother of three struggles to balance her family and career. The one thing these bold, game-changing individuals have in common is: strength.

Direction/Production: Forte is written and directed by David Donnelly, founder of Culture Monster and director of the acclaimed hit documentary Maestro. It is produced by David Donnelly and Anastasia Boudanoque, founder of Primavera Consulting. Executive Producer is Roland Göhde of the Göhde Foundation.

Filming Locations: Sintra, Portugal; Cincinnati, Ohio; Paris, France; London, England; New York, New York; Rhinecliff, NY; Mendoza, Argentina; Aurdal/Oslo, Norway; Berlin, Germany; Moscow, Russia

> Forte website
> Forte on Facebook

The first official trailer of “Forte” is out now: